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Café cultivado a la sombra – Es para los pájaros

Tradicionalmente, casi todo el café se cultivaba a la sombra. El cafeto en su estado natural no es muy tolerante a la luz solar directa, por lo que la mayoría de los cafetos crecen mejor bajo la sombra de un dosel de árboles. En un entorno ideal, las hojas de los árboles colgantes se descompondrían y compostarían en el suelo, creando un suelo rico y húmedo en el que las plantas de café prosperan. Además, los árboles en lo alto proporcionan un hogar a las aves nativas que comen muchos insectos que de otra manera amenazarían a las plantas de café. El café cultivado en este tipo de ambiente necesitaría poco o ningún fertilizante o pesticida para crecer; más bien, crecería bastante bien por sí solo.

En 1972, los científicos desarrollaron un nuevo tipo híbrido de planta de café. Esta nueva planta tenía una cosecha de granos mucho más grande que las plantas de café tradicionales, y además, el cultivo era más fácil de cosechar porque la planta sigue siendo de tamaño pequeño. Pronto, las granjas de café de todo el mundo se convirtieron a la nueva planta híbrida. A su vez, las granjas de café talaron sus bosques nativos para proporcionar luz solar directa a las plantas de café híbridas. De los cerca de 6 millones de acres de tierras productoras de café en todo el mundo, se estima que el 60% de esa tierra ha sido deforestada desde 1972 como resultado de las plantas de café híbridas de sol.

La pérdida de bosque en las plantaciones de café ha creado numerosos problemas. Primero, las aves migratorias que vivían en estos árboles ya no tienen un hábitat. Se estima que la población de aves migratorias ha disminuido en un 20% en los últimos diez años, principalmente debido a la pérdida de hábitat. La falta de árboles no sólo interrumpe la población de aves. Tiene un impacto directo en todo el ecosistema de una zona. Un estudio realizado por la Universidad de Michigan encontró que las plantaciones de café bajo sombra sustentan un número significativo de otras especies de animales e insectos. Por ejemplo, en el estudio se observó que un árbol de una plantación de café bajo sombra en Costa Rica albergaba 27 especies diferentes de hormigas y 126 especies de escarabajos. Cuando los árboles de sombra desaparecen, también lo hacen otros animales e insectos, lo que altera el frágil equilibrio del ecosistema natural.

Otro problema del café cultivado al sol es la enorme cantidad de productos químicos sintéticos necesarios para su cultivo. Debido a que no hay tantos pájaros nativos presentes para comer los insectos, los pesticidas son necesarios para mantener la población de insectos baja. Las plantas de café al sol también son tratadas con fertilizantes químicos, ya que no hay árboles presentes que provean materia orgánica que enriquezca naturalmente el suelo. Además, las plantaciones que cultivan café bajo el sol también deben depender del uso de herbicidas para mantener bajas las malas hierbas que crecen con el aumento de la luz solar (las plantaciones de café bajo sombra no tienen tantos problemas con las malas hierbas, porque éstas no crecen bien en las condiciones de sombra que favorecen las plantas de café).

Todos estos productos químicos que se necesitan para cultivar los cafetales híbridos de sol crean una enorme cantidad de escorrentía, que envenena las vías fluviales aguas abajo debido a la escorrentía y amenaza la salud de los trabajadores de los cafetales. La falta de árboles también ha creado graves problemas de erosión del suelo. Se ha hecho evidente que este tipo de cultivo de café no es sostenible.

Sin embargo, el cultivo tradicional bajo sombra es un método de cultivo autosuficiente y sostenible. Promueve el aumento de la biodiversidad y requiere poco o ningún fertilizante, pesticida o herbicida. El Centro de Aves Migratorias del Instituto Smithsonian (SMBC) está trabajando para concienciar y promover el café cultivado bajo sombra a través de un proceso de certificación. Busca cafés que tengan el sello de aprobación “Bird Friendly” del SMBC, o si no puedes encontrar esos cafés, simplemente busca los que especifiquen las condiciones de cultivo bajo sombra.

La única forma de abordar este problema es a través de la demanda de los consumidores. Cada compra de café cultivado a la sombra ayuda a restaurar los métodos naturales de cultivo de café bajo sombra. Los bebedores de café y los amantes de los pájaros se unen, y compran sólo café cultivado bajo sombra!

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