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El café: Su historia única

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El café, universal en su atractivo, se ha reconocido como una necesidad humana. Es consumido en todo el mundo por todos los niveles de la sociedad, tanto por los ricos, como por la clase media y los pobres.

La leyenda dice que el café fue descubierto por primera vez por un pastor de cabras árabes llamado Kaldi que, aproximadamente en el año 850 d.C., notó que su rebaño de cabras se comportaba de manera inusual después de alimentarse de las bayas que crecían en cierto arbusto de hoja perenne. Sin ser adverso a la experimentación personal, Kaldi probó los granos, o bayas, notó la “patada” que producían, y procedió de inmediato a contarle a todo el mundo sobre su descubrimiento. Esta historia es ciertamente falsa, pero contiene varios granos de verdad. En particular, el héroe de esta historia es un árabe, porque los primeros pueblos que comerciaron con café y difundieron su fama en todo el Oriente Medio eran árabes. El café arábigo, uno de los dos principales tipos de granos de café (el otro es el grano Robusta), fue quizás la primera especie de café que se cultivó. Cultivado en Arabia durante más de diez siglos, se considera que produce mejor café que otros cafés cultivados comercialmente.

Hoy en día, los más profundos amantes de la L afirman que los granos de café Arábica producen los bebidas más sabrosos y aromáticos, convirtiéndolos en los cafés gourmet del mundo.

Lo que se sabe con certeza es que el cultivo y el consumo de café comenzaron en el Cuerno de África, probablemente en la provincia etíope de Kaffa, de donde, según la leyenda, el café recibe su nombre. Al principio los granos de café, o “cerezas de café” como se les conocía, se usaban como alimento para los esclavos. Los granos siguieron a los esclavos desde el Sudán hasta el Yemen y más allá en la Península Arábiga, entrando por la ciudad portuaria de Mocha. Los granos se cultivaban en el Yemen, probablemente desde el siglo XVI, pero fueron los comerciantes holandeses quienes, a principios del siglo XVII, exportaron por primera vez plantas de café a los Países Bajos. Los holandeses cultivaban las plantas en invernaderos. Menos de cien años después, cultivaban granos de café en plantaciones de las Indias Orientales y Occidentales, y se habían convertido en los principales proveedores de café de Europa. Más tarde exportaron el cultivo de café a América Central y del Sur.

Los británicos establecieron el café en Jamaica alrededor de 1730. Hoy en día, el café más famoso y caro del mundo se cultiva en la región de las Montañas Azules de la isla.

La primera referencia al consumo de café en América del Norte data de 1668, y poco después se establecieron cafeterías en las principales ciudades de América, entre ellas Boston, Nueva York y Filadelfia. La idea de la Fiesta del Té de Boston fue concebida y planeada en la cafetería Green Dragon de Boston. Y, instituciones americanas muy conocidas como la Bolsa de Nueva York y el Banco de Nueva York se iniciaron en los cafés de lo que hoy se llama Wall Street.

Sin embargo, históricamente, ningún alimento o bebida ha sido tan condenado por la autoridad organizada como el café. A través de los tiempos, se le ha culpado de provocar disturbios, alentar el discurso sedicioso y promover la adoración al Diablo. Durante el siglo XVI, el gobernante de Constantinopla prohibió beber café. Incluso en El Cairo y La Meca, los bebedores también se enfrentaron a prohibiciones. Y en Turquía, después de una segunda ofensa, los que eran sorprendidos tomando la bebida prohibida eran supuestamente cosidos en bolsas de cuero y lanzados al océano!

Por supuesto, el consumo de café prevaleció, y hoy en día el café es una de las bebidas más consumidas en el mundo. Los mayores bebedores de café per cápita del planeta son los escandinavos, seguidos por los finlandeses, donde en promedio la gente bebe más de cuatro tazas de café al día. En los EE.UU., más de la mitad de todos los estadounidenses mayores de 18 años beben café diariamente, con un promedio de tres tazas y media por día. En 2009, el estadounidense promedio consumió 416 tazas de café de 8 onzas.

Afortunadamente, la ciencia médica atribuye ahora ciertos beneficios para la salud al consumo moderado de café, incluyendo la prevención de la diabetes tipo 2, un menor riesgo de ciertos cánceres, problemas de ritmo cardíaco y derrames cerebrales, la enfermedad de Parkinson y la demencia. Además, las últimas investigaciones sugieren que el consumo moderado de café puede reducir la depresión en las mujeres, disminuir el riesgo de cáncer de próstata letal en los hombres y proteger contra la enfermedad de Alzheimer.

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