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Una temprana historia del café – Desde Etiopía hasta el Medio Oriente

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Se cree que Etiopía, considerada por muchos arqueólogos como el lugar de nacimiento del primer Homo sapiens hace unos 400.000 años, también ha dado a sus descendientes una bebida muy popular, energizante y estimulante: el café.

Se dice que las primeras plantas de café provienen de una región llamada Kaffa en el suroeste de Etiopía. Algunos lexicógrafos consideran que la “Kaffa” es el origen del “café” inglés, aunque otros no están de acuerdo. Esto se debe a que la planta, incluido su fruto, se llama bunn o bunna* en la zona de Kaffa. Como alternativa a “Kaffa”, la palabra turca “kahve” se presenta a menudo como la raíz de “café”, pasando por el idioma italiano como “café” antes de convertirse en “café” en inglés. Enraizada, a su vez, en la palabra árabe “qaha”, “kahve” se refiere a una bebida que frena el apetito, algo que se cree que hace el café.

Leyendas que datan de tan temprano como el siglo I relatan cómo se descubrió el café. Hay al menos dos leyendas de Etiopía, una de las cuales señala al cabrero Kaldi como el primer hombre que probó el café, mientras que la otra menciona al místico sufí yemenita Ghothul Akbar Nooruddin Abu al-Hasan al-Shadhili. y una tercera proviene del Yemen.

La leyenda de Kaldi fue preservada para la posteridad cuando fue escrita en 1671 CE. Probablemente hubo, sin embargo, una tradición oral anterior sobre la historia. La leyenda dice que vivió en la Etiopía del siglo IX entre los oromos. Era un cabrero que observó que su rebaño siempre se agitaba e inquietaba cada vez que comían las bayas rojas de la planta del conejo. Convencido de que eran las bayas de la planta de conejo lo que hacía que sus cabras fueran hiperactivas, tomó una muestra de un puñado y, es cierto, comenzó a bailar y a correr con sus cabras.

Kaldi era un hombre espiritual que creía en Alá y en los imanes. Queriendo compartir y consultar con los imanes musulmanes sobre su descubrimiento, recogió más bayas y las presentó a los hombres santos. El primer imán al que le contó su historia, sin embargo, convencido de que las bayas eran la trampa del diablo, las arrojó al fuego. Una vez asadas, las bayas liberaron un olor fragante y atractivo, atrayendo la atención de los otros imanes. Recogieron las semillas tostadas y las molieron, quizás en bruto. Se vertió agua sobre el suelo, tal vez para ver si el diablo salía flotando de él. Kaldi y los imanes, así, crearon la primera taza de café del mundo.

Hay otra leyenda que también proclama a Etiopía como el origen de la planta de café. Esta vez, sin embargo, se trata de un yemení que viajaba por Etiopía. Se dio cuenta de que las aves que comían las bayas de la planta del conejo se volvieron muy vivas y energéticas. Tal vez sintiéndose cansado por sus viajes y necesitando energía, probó las bayas él mismo e inmediatamente se sintió revitalizado.

Otra historia afirma que Yemen es el lugar donde se descubrió el café. Se relata en el manuscrito de Abd-Al-Kadir, que habla de Omar, un seguidor del jeque Abou´l Hasan Schadheli de Moca, que fue deportado a una cueva en el desierto cerca de Ousab. Mientras buscaba comida, encontró las bayas rojas de la planta de café, pero no pudo comerlas fácilmente porque eran demasiado amargas. Arrojando las bayas al fuego, esperaba librarlas de su amargura. Sin embargo, esto sólo tuvo el efecto de endurecerlas. Como las bayas eran demasiado duras para morderlas, esperaba suavizarlas hirviéndolas. Sin embargo, descubrió que el agua se volvía marrón oscuro y tenía un aroma muy agradable. La bebió en su lugar, se sintió refrescado y revitalizado, y ahora es recordado por los yemeníes como el primer hombre que probó el café. Las historias sobre Omar y sus bayas llegaron a Mocha en poco tiempo. Pronto, se le ordenó regresar. Llevándose consigo muchas de las bayas rojas, volvió a entrar en Moca. Le dio algunas a la gente, quienes, después de experimentar su efecto vigorizante y estimulante, lo aclamaron como una droga milagrosa. Debido a las muchas enfermedades que las bayas de Omar curaron, pronto fue considerado un santo.

Las leyendas son bastante interesantes. Aunque reflejan el origen etíope de la planta de café y el hecho de que en el siglo XIII se bebía mucho café en los monasterios sufíes del Yemen, no hay, sin embargo, ninguna manera de determinar si había realmente un Kaldi, o Ghothul Akbar Nooruddin Abu al-Hasan al-Shadhili, u Omar. Las historias, sin embargo, indican la importancia del café. Si no lo fueran, nadie habría hablado de ellos.

Hoy podemos estar seguros de que el café se bebía en Arabia en el siglo XIII. Unos pocos estudiosos incluso sugieren una fecha anterior, retrocediendo al siglo X. Tal vez pensando que sería más económico cultivar sus propias plantas de café, los yemeníes del siglo XV comenzaron a importar no sólo bayas y granos de café de Etiopía, sino también la planta

Los místicos sufíes son conocidos por realizar largas oraciones en las mañanas y noches. Era el café lo que los mantenía despiertos a esas horas. La bebida también ayudaba a los derviches giratorios a seguir girando durante sus rituales. El café pronto se convirtió en una bebida religiosa por su asociación con las oraciones y los rituales. Se convirtió en una bebida prescrita para todos los sufis y derviches arremolinados. Desde Yemen, beber café se extendió como un incendio forestal a La Meca y Medina en la península arábiga, a El Cairo en el noroeste y, más al norte, a Damasco, Bagdad y Estambul. Entre los siglos XV y XVII, Mocha, una ciudad portuaria yemení en la costa del Mar Rojo, se convirtió en un importante centro de comercio de café. Mocha es todavía hoy una importante fuente de granos de café, y por supuesto, ha dado su nombre a una popular bebida de café y chocolate.

Beber café no se limitaba al mundo religioso. Los cafés, o kahve kanes, eran populares no sólo en Yemen sino en la mayoría de las grandes ciudades árabes musulmanas. De hecho, los yemeníes animaban a beber café. Beber café, sin embargo, no era la única actividad en los kahve kanes. Como nuestros cafés y bares de hoy, eran centros de socialización y entretenimiento, con música, cantos y bailes. También se convirtieron en lugares donde la gente discutía cosas que les importaban, incluyendo la política. Siendo la política un tema delicado, los kahve kanes fueron, al final, cerrados.

Varios imanes musulmanes ortodoxos en la Meca también jugaron un papel en la represión del consumo de café. En 1151, declararon que la bebida es un producto del diablo. El sultán turco otomano Selim I ordenó finalmente al Gran Mufti Mehmet Ebussuud el-Imadi que emitiera una fatwa levantando la prohibición de los imanes en 1524. Aunque se dice que el café se originó en Etiopía, la Iglesia Ortodoxa Etíope no permitió que su pueblo bebiera el brebaje, al menos hasta mediados del siglo XIX.

En el siglo XVII, los mercaderes venecianos ya comerciaban con los musulmanes del norte de África y Oriente Medio. Gracias a estos comerciantes, los europeos, y eventualmente el mundo, aprendieron sobre el café.

Puedes leer más artículos sobre café y máquinas de café, como la Cafetera DCC-1200 de Cuisinart, haciendo clic en el enlace.

*La Corporación Bunn, fabricante de máquinas de café y té, no fue nombrada por el término Kaffa para el café. Fue nombrada en honor a su fundador, George Bunn.

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