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Historia del café: Parte III – Colonización del café

Café en el siglo XVII

Con la popularidad del café cada vez mayor en Europa, el interés de las entonces Superpotencias Mundiales – Gran Bretaña, Francia, Holanda, Portugal y España – también creció. Hasta ese momento, el café importado a Europa provenía de la Península Arábiga, sobre la cual ninguna de estas naciones tenía ningún control. Los europeos habían probado el café y les gustaba, y ahora querían empezar a producirlo para ellos mismos. La carrera estaba en marcha para establecer sus propias plantaciones de café en sus respectivas colonias.

Fueron los Países Bajos los que tomaron la delantera en esta carrera. En 1616, espías holandeses lograron sacar de contrabando un cafeto de Mocha (Yemen). Aunque, para empezar, sólo estaban involucrados en el cultivo a pequeña escala. Esto cambió en 1658, cuando derrotaron a los portugueses para tomar el control de Sri Lanka. Muy pronto las plantaciones de café se extendieron por todo Sri Lanka y en el sur de la India. Luego, en 1699, los holandeses iniciaron la producción en Indonesia, cuando se transplantaron con éxito esquejes de Malabar (India) a Java.

Sin la ayuda de los holandeses, las otras Superpotencias no habrían salido de los bloques de salida. Para 1706, los primeros granos de café de Java habían llegado a Ámsterdam, junto con un cafeto para el Jardín Botánico. De esta planta, se hicieron varios cortes exitosos. Estas nuevas plantas pronto encontraron su camino en varios jardines botánicos de toda Europa, ya que fueron dadas como regalo a los dignatarios visitantes.

Distribución de la planta de café

Una de estas plantas fue entregada al rey Luis XIV de Francia en 1714, por el Burgermeister de Amsterdam. La planta fue reubicada en el Jardín de las Plantas en París. Varios años después, un oficial de la marina francesa llamado Mathieu Gabriel de Clieu, mientras estaba de permiso en su estación en Martinica, pidió permiso al Rey para llevarse un corte de esta planta. Desafortunadamente para él, el Rey rechazó su petición. Convencido de que el Caribe sería un lugar ideal para cultivar café, de Clieu dirigió una audaz incursión a la luz de la luna en el Jardín de las Plantas para asegurarse un corte.

En 1723, de Clieu comenzó su viaje de regreso a Martinica, con su recién adquirido café cortado a remolque. Guardaba el brote en una vitrina de cristal, que subía a la cubierta cada día para que se calentara con el sol. Si de Clieu hubiera pensado que la parte difícil de su misión había terminado, se habría equivocado. Durante el viaje, uno de los hombres a bordo (supuestamente con acento holandés) trató de arrancar la planta de De Clieu, logrando romper un brote lateral en el proceso. La tripulación tuvo que defenderse de un ataque de piratas que duró casi un día entero; descendió una tormenta que destrozó la vitrina y el suministro de agua portátil se agotó tanto que de Clieu tuvo que compartir su ración de agua con la planta.

Finalmente, de Clieu regresó a Martinica, donde cultivó con éxito la planta de café. Unos veinte meses más tarde, de Clieu tuvo su primera cosecha, que distribuyó entre los médicos y otros intelectuales de la isla. Por suerte, en ese momento las plantas de cacao de la isla estaban en mal estado tras una reciente erupción volcánica, por lo que el café pronto fue adoptado por los habitantes de la isla. En tres años, las plantaciones de café se extendieron por toda Martinica y las islas vecinas de Santo Domingo y Guadalupe. La producción de café tuvo tanto éxito en el Caribe que el Rey Luis XIV perdonó a de Clieu por su anterior transgresión, convirtiéndolo en gobernador de las Antillas.

Brasil y café

El cafeto se había convertido en un objeto muy deseable. En 1727, el gobierno brasileño decidió que era hora de que se unieran al mercado del café. Usando la apariencia de un intermediario en una disputa fronteriza entre franceses y holandeses en las Guayanas, Brasil envió al Teniente Coronel Francisco de Mello Palheta en una misión para robar una planta de café de los franceses. Usando su encanto y carisma, Palheta se hizo amigo del gobernador de la esposa de la Guayana Francesa. Una vez resuelta la disputa, la esposa del gobernador le ofreció a Palheta un regalo de despedida, un corte de café escondido en un ramo de flores. De este escaso brote creció el mayor imperio cafetero del mundo.

Los británicos no compitieron seriamente en la carrera del café hasta 1796, cuando tomaron el control de Sri Lanka de los holandeses. Con la llegada de los británicos, se despejó aún más tierra para las plantaciones de café. Tanto es así, que la relativamente pequeña isla de Sri Lanka se convirtió brevemente en el mayor productor de café del mundo en la década de 1860. Sin embargo, en 1869, un hongo letal conocido como la roya del café llegó a la isla. Este hongo causa la defoliación prematura de un cafeto, debilitando seriamente su estructura y reduciendo su rendimiento de bayas. Como la roya no se consideraba una enfermedad grave, los británicos siguieron despejando más tierras para plantaciones de café durante la década siguiente. No fue hasta 1879 que se dieron cuenta de la gravedad de la situación. Por desgracia, para entonces ya era demasiado tarde: la productividad de las plantas había disminuido tanto que ya no eran económicamente viables.

Afortunadamente para los británicos, una exitosa campaña de comercialización del té dirigida por la Compañía Británica de las Indias Orientales titulada “la taza que alegra”, a principios del siglo XVIII, había sentado las bases para que el té se convirtiera en la bebida nacional británica. Entre 1700 y 1757 el promedio de las importaciones anuales de té en Gran Bretaña se cuadruplicó con creces y el consumo siguió creciendo constantemente durante el resto del siglo. Así que cuando la roya del café devastó las plantaciones de café de Sri Lanka, y más tarde de la India, la producción simplemente cambió y las plantas de café fueron desarraigadas y replantadas con té. Aunque Gran Bretaña continuó cultivando café en una cantidad limitada de tierras coloniales, principalmente en Jamaica, Uganda y Kenya, a finales del siglo XIX el té había superado al café como la bebida preferida.

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