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Los granos de café y la ingeniería genética

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La ciencia finalmente descubre el código genético del café

Los científicos han logrado finalmente secuenciar el genoma del grano de café, un importante avance técnico que, además de darnos nuevos conocimientos sobre una de nuestras bebidas favoritas, abre la puerta a la ingeniería genética.

Alrededor de sesenta científicos e investigadores internacionales trabajaron en el proyecto para identificar todos los genes que componen el grano de café Robusta, la variedad que constituye alrededor del 35 por ciento del consumo mundial de café. Otros grupos de investigadores siguen trabajando en la secuenciación de la variedad Arábica, más compleja, que contiene aproximadamente el doble de información genética que la Robusta.

Sin embargo, el equipo hizo un descubrimiento inesperado en el proceso. El método de producción de cafeína del grano de Robusta es completamente diferente al utilizado por el grano de cacao, lo que implica que ambos no tienen un ancestro común. Parece que los polinizadores, como las abejas, se sienten más atraídos por los cafetos que por otras especies que contienen cafeína, y es la cafeína la que atrae a estos polinizadores para que sigan regresando, asegurando la supervivencia de la especie. Todas las cosas inteligentes.

Entonces, ¿qué sentido tiene secuenciar el genoma de la Robusta que te estás preguntando? Una razón es que si sabemos cómo las plantas producen su cafeína en primer lugar, podría ser posible crear un grano genéticamente modificado que no contenga cafeína. Esto significaría que los granos de café no tendrían que pasar por el proceso de descafeinización en absoluto, sólo podrían ser cultivados para no producir cafeína, un poco como la producción de uvas sin semillas.

Por supuesto, la sola idea de cultivar granos de café GM es impopular para algunos, como lo demuestra el hecho de que varios cultivos de café GM diseñados para ser resistentes a las plagas ya han sido objeto de vandalismo o incluso destruidos en América del Sur y Hawai. Sin embargo, el argumento opuesto es que los cultivos de café modificado genéticamente, junto con otras tecnologías de cultivo de plantas pueden ser la única forma realista de seguir produciendo los volúmenes que necesitamos. El calentamiento global, los hongos y las plagas están causando problemas cada vez mayores en algunas partes del mundo, y la disminución de las cosechas en algunas partes del mundo, junto con la esperada continuación del crecimiento del consumo, podría en última instancia conducir a una escasez y por lo tanto a un aumento de los precios.

Starbucks (SBUX), Nestlé (NESN:VX) y otros ya están tomando precauciones contra tal eventualidad, según un reciente artículo en Bloomberg Business Week. Han participado en el desarrollo de variedades más resistentes a las plagas y a los extremos climáticos, y se proponen distribuir más de 200 millones de plántulas en las regiones cafeteras en los próximos 6 años.

La Investigación Mundial del Café está intentando ahora decodificar el genoma de casi 1000 muestras de Arábica tomadas en los años 50 y 60 para determinar qué cepas pueden cruzarse para producir las plantas más resistentes. Se espera que el proyecto conduzca a la producción de plantas de café Arábica más resistentes a las plagas, la roya, los gusanos y las enfermedades y que generen un rendimiento de granos de café de calidad sin los riesgos de una cosecha fallida.

Así que la secuenciación del código genético de la Robusta es el primer paso en este proceso, ya que es un tipo más simple de la misma planta básica, y es un enorme salto adelante en este campo de investigación en particular. En la entrada del blog World Coffee Research se afirma que el hecho de tener sólo la mitad del genoma del grano Arábica acelerará su progreso en la obtención de variedades que puedan soportar el cambio climático y las enfermedades mejor que los cultivos de los que dependemos actualmente.

Una cosa es cierta: sin el trabajo de nuestros científicos e investigadores, podríamos quedarnos sin café en un futuro no muy lejano. ¡No un futuro en el que haya que pensar!

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