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¿Cuándo es un engaño la ausencia de OMG? Su guía para navegar por la etiqueta de todo lo importante (pero a veces engañoso)

Hoy en día, las etiquetas abundan en los envases de los supermercados: orgánico, totalmente natural, vegano, sin gluten, y, por supuesto, sin OGM. Y mientras que algunas de estas etiquetas significan mucho (como orgánico del USDA o aprobado por el bienestar animal), otras significan, bueno, nada en absoluto. (Te estamos mirando, todo natural.) Y sin embargo, uno es un poco más difícil de romper: OGM vs. no OGM (o libre de OGM) y qué significan exactamente estas etiquetas.

Tras varios años de idas y venidas (y un paso histórico de los legisladores de Vermont), en 2016 se aprobó finalmente una ley que obliga al Departamento de Agricultura de los Estados Unidos a hacer cumplir el etiquetado de los OGM en todo el país. Sin embargo, todavía no se han introducido normas en el mercado (y no lo harán hasta 2022), y el mercado es ahora bastante turbio. Pero como quiera que se mire, el etiquetado de no OGM no es todo lo que parece.

OMG vs. no OMG: ¿qué significan realmente las etiquetas?

Pero antes de entrar en el meollo del etiquetado, empecemos con la gran pregunta: ¿qué es el etiquetado de los OGM y de los no OGM, y por qué debería importarte? Bueno, para empezar, OMG significa organismos genéticamente modificados. Aunque la mayoría de los expertos están de acuerdo en que no hay nada intrínsecamente inseguro en los organismos modificados genéticamente, hay algunas cosas innatas a considerar sobre estos alimentos. La mayoría de los alimentos genéticamente modificados en el mercado de los EE.UU. están diseñados por una razón específica: para ayudar en la gestión de plagas y malas hierbas. Esto puede hacerse de varias maneras, pero las dos más comunes son o bien alimentos de ingeniería para resistir a los herbicidas – como el glifosato, el ingrediente clave en el herbicida común Roundup de Bayer – o bien alimentos de ingeniería genética para producir sus propios pesticidas, como el maíz Bt.

En el caso de los primeros, el cultivo de OGM está diseñado para poder soportar grandes dosis de glifosato, lo que significa que se pulverizan libremente y se encuentran residuos en los alimentos que comemos. Debido a que la Organización Mundial de la Salud denominó al glifosato como un probable cancerígeno humano en 2015, y a que se han encontrado rastros de glifosato en el suministro de alimentos de los EE.UU. en todo, desde el cereal de desayuno hasta el vino, esta es una buena razón para optar por alimentos no modificados genéticamente.

En el caso del maíz Bt, un mecanismo ligeramente diferente está en juego. Los genes del Bacillus thuringiensis, una bacteria del suelo tóxica para las plagas invasoras, se empalman directamente en el genoma del maíz, permitiendo esencialmente a la planta producir su propio plaguicida. Pero debido a que el maíz Bt está tan ampliamente plantado en los Estados Unidos, ha provocado una amplia resistencia a los plaguicidas, y algunos expertos incluso afirman que podría ser peligroso para los seres humanos.

También hay otros factores de riesgo que deben tenerse en cuenta. La venta de semillas OGM reduce la biodiversidad natural del suelo y hace que los agricultores se vean atrapados en un ciclo de aplicación de productos químicos a sus cultivos del que es difícil escapar. La modificación genética puede incluso producir efectos fuera del objetivo. Pero si bien es posible que desee evitar los OGM, la búsqueda de la etiqueta podría no significar necesariamente lo que usted cree que significa.

Aquí hay tres veces la etiqueta de no OGM no tiene mucho peso y puede ser engañosa:

Cuando está en un producto orgánico.

Si ves un producto con docenas de etiquetas – y dos de ellas son orgánicas y no OGM – es como decir que algo es a la vez un cuadrado y un rectángulo. Las normas orgánicas del USDA excluyen la inclusión de OGMs en un producto certificado, así que si un producto ya tiene la etiqueta orgánica, no necesita la etiqueta de no-OGM para que sepas que ya está desprovisto de OGMs.

“En pocas palabras, si es un producto orgánico certificado por la USDA, no es un OMG”, dice Steve Taormina, Gerente de la Unidad de Negocios del Programa de Valores del Consumidor Verificado de NSF International.

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Cuando está en un producto que no puede contener OGMs.

Hoy en día se ven etiquetas de no OGM en todo, desde los plátanos hasta el agua, pero eso no significa mucho, ya que hoy en día sólo hay 13 cultivos OGM diferentes disponibles en los Estados Unidos.

El Proyecto sobre los cultivos no modificados genéticamente ha clasificado 10 de estos cultivos como de “alto riesgo”, ya que están disponibles comercialmente para los consumidores:

  • Alfalfa
  • Canola
  • Maíz
  • Papaya
  • Soja
  • Remolacha azucarera
  • Calabacín
  • Calabaza de verano
  • Patata

La manzana y el salmón pronto serán una docena, ya que pronto estarán disponibles en el mercado americano. Se ha descubierto que el trigo, aunque no está disponible comercialmente en forma de OGM, contamina las granjas de trigo no OGM, y por lo tanto completa la lista de las principales cosas a las que hay que prestar atención.

Sin embargo, Taormina explica que, si bien los reglamentos de la UE y el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos no exigen el etiquetado de los productos derivados de animales alimentados con piensos OGM, el proyecto sobre productos no OGM sí los incluye, ya que plantean algunos de los mismos problemas que los cultivos OGM, en particular en lo que respecta al impacto ambiental de la ingeniería genética. Si se ajusta a la definición del Proyecto sobre los OGM, entonces, los OGM podrían estar presentes también en productos como los huevos, la leche y la carne.

Hay que admitir que esta lista se hace bastante larga si se considera la omnipresencia de los ingredientes mencionados en el sistema alimentario americano, especialmente en los alimentos procesados. Hans Eisenbeis, Director de Marketing & Comunicaciones en el Proyecto No-OGM, señala que no sólo cada remolacha azucarera cultivada en los EE.UU. es una remolacha azucarera OGM, sino que la soja y el maíz pueden estar presentes en forma de aceite o jarabe en una variedad de productos – e incluso en la tinta o los plásticos utilizados para el envasado.

“En una tienda de comestibles promedio, alrededor del 80 por ciento de todos los comestibles van a contener algún derivado de OGM”, dice Eisenbeis.

Dicho esto, para cualquier cosa que no esté en esta lista – especialmente los alimentos enteros en el pasillo de los productos agrícolas – no hay necesidad de buscar una etiqueta. Si no contiene uno de los ingredientes de la zona de peligro, no hay forma de que pueda contener OGMs.

Cuando se trata simplemente de separar los cabellos.

Actualmente, los Estados Unidos diferencian entre dos técnicas de ingeniería genética diferentes: la modificación transgénica y la edición de genes. En el caso de la primera, un científico empalma un gen de otra especie en el genoma de un cultivo o animal, por ejemplo, el maíz Bt o el salmón AquAdvantage, que se elabora empalmando genes de salmón Chinook y de faneca marina para crear un salmón que crezca el doble de rápido con menos comida.

Las nuevas técnicas, por su parte, se basan en la edición genética, que es cuando se modifican o eliminan partes del genoma de un cultivo sin basarse en el genoma de otra especie. En lo que respecta a la UE y las Naciones Unidas, ambas están clasificadas como una modificación genética; en los Estados Unidos, sin embargo, sólo la primera está reconocida como OMG.

“Básicamente, la nueva ley de etiquetado está considerando los OGM de una manera realmente simplificada”, dice Eisenbeis.

Los expertos afirman que la tecnología de edición genética es menos peligrosa que la modificación genética tradicional, pero Eisenbeis no está de acuerdo, porque ya se han dado ejemplos de contaminación genética y de efectos fuera del objetivo utilizando estas técnicas más modernas.

Una vez que la nueva ley federal entre en vigor, un producto como un nuevo aceite de soja editado genéticamente, que se diseña en un laboratorio para tener mayor estabilidad y sin grasas trans, podría ser etiquetado como no transgénico a pesar de haber sido fabricado con tecnología de edición genética. Sólo un producto que lleve la etiqueta del Proyecto No OMG estará desprovisto de las antiguas técnicas de edición genética y de las más recientes.

El etiquetado de los no OGM es ciertamente turbio, pero armado con las herramientas adecuadas, puedes tomar decisiones informadas sobre lo que quieres alimentarte a ti mismo y a tu familia.

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